メタボローム解析「唾液でがん&血液でうつ病を発見」|夢の扉+

TBSテレビの「夢の扉+(ゆめのとびらプラス)」で唾液でがん&血液でうつ病を発見について放送されました。日本人の死因のトップであるがん。2人に1人がかかり年間35万人以上が亡くなっています。そんな様々ながんを極めて高い精度で見分けることができる夢の技術があります。面倒な検査も不要で痛みもありません。必要なのはわずかな唾液だけ。また、この技術は1滴の血液から肝臓疾患をほぼ100%判別できるうえ、うつ病までも診断できます。発案者は医学と工学、両方の博士号を持つ大学教授、慶應義塾大学先端生命科学研究所所長の富田勝(とみたまさる)さんです。

 

身体の奥深くにでき早期発見が難しいすい臓がん。5年生存率は10%以下です。すい臓がんで亡くなる女性の数は乳がんよりも多いです。そんながんをわずかな唾液から見つける技術があります。それは山形県鶴岡市にある慶應義塾大学先端生命科学研究所で生まれました。メタボローム解析です。ポイントは病気の人と健康な人、それぞれの細胞が作る代謝物を比べること。代謝物とは人の細胞が休みなく作り出しているアミノ酸や糖などの様々な物質のこと。全部で数千種類にもおよぶそれらは血液や尿、汗や唾液などの成分になります。これまで血液や尿の代謝物を分析するのはせいぜい数十種類が限界でした。ところがメタボローム解析は数百種類もの代謝物を一度にはかることを世界に先駆けて可能にしました。

 

富田勝さんたちはメタボローム解析で唾液の成分を解析しすい臓がんの患者を99%の精度で判別することに成功。口の中にできるがんの総称、口腔がんも年々患者数が増えており発見が遅れやすいがんの一つです。口腔がんの患者と健康な人の唾液をメタボローム解析して比較するとある特定の代謝物の濃度に明らかな違いが出ました。口腔がんを見分ける精度は約80%。実用化の一歩手前まで来ています。さらに乳がんに至っては95%という高い確率で判別が可能です。

 

メタボローム解析は診断が難しいとされるうつ病にも光を射そうとしています。川村総合診療院では患者の血液を鶴岡に送り分析。うつ病がひどくなるとエタノールアミンリン酸の濃度が下がることを発見しました。現在その数値はうつ状態の目安として活用されています。現代の医療を大きく変えるかもしれないメタボローム解析はどうやって生まれたのでしょうか。

 

富田勝さんの学生時代に一大ブームとなったのがスペースインベーダー。富田勝さんはコンピューターに魅せられアメリカのカーネギー・メロン大学で人工知能の研究者になりました。ところがヒトゲノム計画が富田さんの人生を変えました。人間のDNAを全て解読するプロジェクトです。一つの細胞がDNAの設計図に従い分裂を繰り返し、高度な知能を持つ人間になります。しかもその情報量はわずか1GB。その1000倍以上の情報量を使っても理想の人工知能を作れずにいた富田勝さんは生命の神秘に圧倒されました。「ならば大好きなコンピューターで人工知能ではなく本物の生命を謎を解き明かす研究をしよう」と日本へ戻り大学教授に。富田さんの研究が注目され始めた頃、学校から山形県の鶴岡市にゼロから新しい研究所を作って欲しいと言われました。「そんな田舎じゃうまくいかない」と周りには言われたそうです。それなら日本中、世界中で鶴岡にしかない研究を自分が生み出してやると燃える富田勝さんにある発想が浮かびました。生命の基本単位である細胞。その代謝物の精密なデータはほとんど存在しませんでした。もし細胞の代謝物を全部一気に分析することが出来たら何か新しい発見につながるのではないかと考えました。富田勝さんが研究のパートナーとしてスカウトしたのが当時大手分析機器メーカーに勤めていた曽我朋義さんでした。そして2002年に曽我さんは既存の装置を独自に改良し組み合わせることで数百もの代謝物を一度に分析するメタボローム解析「CE-MS」を開発。しかし富田さんたちが開発したメタボローム解析には当初、冷ややかな反応も多かったと言います。膨大なデータを見ても誰も喜ばないというもの。それまでの研究はまず仮説を立て、そこに結びつく代謝物を分析していました。富田勝さんのように全部はかって膨大なデータから何かを見つけるというのは間逆のやり方だったのです。

 

2011年、研究チームは健康な人の血液と肝臓がんなど様々な肝臓疾患をかかえた人の血液をメタボローム解析。肝臓疾患の人だけがある代謝物の濃度に違いが出ることを突き止めました。さらに、その濃度の差から9種類の肝臓疾患をほぼ100%判別することに成功。必要な血液はたった1滴です。日本の鶴岡という町に世界最高の技術があると世界中から研究者や企業が押し寄せました。




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